4. Loudness: the myth, the saga, the full story. Part 1.

I was born in the 70’s. It was the time of vinyl and the time of the 8-Track cassette player in big fancy cars. It was the analog era with analog made music on analog carriers.

Analog in the 70’s meant real analog. Digital audio did not exist at the time and there was plenty of space, time and budget to let music sound as good as possible without compromise.

Soft passages in a song were soft and loud passages were loud. Technically spoken the dynamic range of music made in the 70’s was rather large. The dynamic range represents the difference between the softest and the loudest passages in a song.

You would say that having a sensible dynamic range is beneficial to a good music experience. If we only knew what the musical landscape would look like 25 years later! The dynamic range has been diminished drastically in a quarter of a century due to a phenomenon known as the “loudness war.”
What the loudness war implies and what it’s effects are on the experience of music will be discussed later. This is a triptych so I have to leave something to talk about in my other two columns about loudness.

It all started back in 1984. Ironically also the title of the literary masterpiece by George Orwell which was written in 1948 and far ahead of its time. 1984 was the year of the introduction of the first car CD Player: the Pioneer CDX-1 which was released only two years after one of the very first CD Players for domestic use: the famous Philips CD-100.

When car CD Players were released on the market something strange happened: car drivers could no longer hear the softer passages in songs due to traffic noise. When they’d turn up the volume the louder passages became really loud! This had a simple reason: because of the technical superior CD quality the dynamic range rose to a (theoretical maximum) value of 96dB causing bigger differences between softer and louder passages. And exactly this was considered a “problem.”

This so called problem led to mastering engineers being asked to reduce the dynamic range of music using compressors and limiters. When used wisely and sparingly this can definitely increase the impact of music. Little did we know that the use of these compressors and limiters would lead to a global volume war in the 90’s. The war caused severe “damage” to the audio quality in general and its main victims were dynamics.

Next month the loudness triptych will be continued. It may sound unlikely but there’s a happy ending to the story!
And we lived happily ever after. :-)

Renzo



Previous
Next

4. Loudness: the myth, the saga, the story. Part 1.

In de jaren ’70 ben ik geboren. Het was de tijd van vinyl en de tijd van de 8-Track auto cassettespeler. Kortom: de tijd van analoge muziek op analoge dragers.

Analoog in de jaren ’70 betekende echt analoog. Digitale audio bestond nog niet en er was volop ruimte, tijd en motivatie om muziek zo goed mogelijk te laten klinken zonder enig compromis.

Zachte passages in een nummer waren zacht en harde passages waren hard. In technische bewoordingen: het dynamisch bereik (verschil in dB tussen de zachtste en hardste passage) was destijds best groot. Op zich logisch maar als we toen wisten wat ons zo’n 25 jaar later te wachten stond, dan konden we niet bevroeden dat het dynamisch bereik in die periode drastisch zou slinken door een fenomeen wat later bekend zou worden onder de naam “loudness war.”

Wat de loudness war inhoudt en de impact ervan zal ik op een later moment uitvoerig bespreken. Dit wordt een drieluik, dus ik moet nog wat materiaal overhouden voor de andere twee columns.

Het begon allemaal in 1984. Ironisch genoeg tevens de titel van het illustere meesterwerk van George Orwell en geschreven in 1948 zijn tijd ver vooruit. 1984 was het jaar van de introductie van de eerste auto cd-speler: de Pioneer CDX-1, geïntroduceerd amper twee jaar na de komst van de eerste generatie cd-spelers voor thuisgebruik, waaronder de al even illustere Philips CD-100.

Met de komst van de cd-speler voor in de auto gebeurde er iets geks: automobilisten konden door het omgevingsgeluid (motor, banden, verkeer) de zachte passages in de muziek niet meer goed horen. Zetten ze de muziek harder dan waren de zachte passages goed hoorbaar maar waren de harde stukken ook écht hard. Dit had een simpele reden: door de technisch superieur geachte cd-kwaliteit steeg het dynamisch bereik tot een (theoretisch maximaal haalbare) waarde van 96dB waardoor de verschillen tussen zachte en harde passages groter werden met als gevolg bovengenoemd “probleem.”

Dit leidde ertoe dat mastering engineers gevraagd werd het dynamisch bereik in te dammen met compressors. Dit was op zich een vrij onschuldige ingreep. Wat men toen niet wist was dat deze “onschuldige” ingreep de geschiedenis van audio en muziekbeleving drastisch zou gaan veranderen en dat deze kleine dynamische ingreep zou leiden tot een mondiale volumeoorlog met dynamiek als voornaamste slachtoffer.
Volgende maand het vervolg op dit verhaal. Het klinkt nog onwaarschijnlijk maar dit drieluik zal eindigen met een happy end. :-)

Komt het toch nog goed!

Renzo



Vorige
Volgende

© 1973 Masterenzo Mastering | Rotterdam