35. Vintage HiFi amps

In my previous column I talked about the loudness button, found on many HiFi amplifiers.
In this month’s column I will elaborate on the amp itself.

Nowadays the amplifier as centerpiece of a stereo set is not as common as it used to be back in the days of music on CD, vinyl or music cassette. Many people (youngsters) listen to their music on their phone via earbuds or headphones.

But still I’d like to stand up for the HiFi amp as an important element of a stereo set. A current set looks a bit smaller than it used to in the previous century.
While music streaming services offer listening to compressed(!) music we started to listen less to physical sources like CD, vinyl and music cassette.

But thanks to the revival of vinyl and, to a lesser degree, music cassette physical music sources are on their way back to our homes. Attention and focus to actually listen to a record instead of music being a way to kill time.

Back to the chain. The chain of the centerpiece (amplifier) and sources like a CD Player, turntable and a cassette deck to deliver music to the most important piece of the chain: our loudspeakers.

There are different design options for building a HiFi amplifier. Older designs (being Class A or AB) are less efficient and generate more heat while newer designs (Class D or higher) are highly efficient, produce less heat and are much lighter in weight.

But do those newer amps sound better than vintage amps?
It’s probably not a matter of better or worse. Music has everything to do with connection and musicality.

I’m not so much interested in the efficiency and weight of an amplifier. I just want it to sound good and to be able to connect music to the listener in the best possible way and vintage HiFi amps seem to deliver exactly that (at least for me).

I like the way they look and feel with their hefty weight and luscious Class A (or AB) tones. It probably has something to do with my past: I played (electric) guitar through vintage tube amps because of their rich and musical tone.

One thing must be cleared out: there’s nothing wrong with a well-constructed modern Class D (or higher) amplifier. It’s just that since the glory days of HiFi in the eighties and nineties many shitty built and designed amps of questionable quality have been put out on the market.

Fortunately the quality of current HiFi amplifiers is getting better again. A modern brand like Hegel produces some fine HiFi equipment. People seem to pay more attention to the actual sound quality of the music they are listening to and are more willing to invest in a decent stereo set.

In the meanwhile, have a listen to your favorite record without streaming compression on vinyl, CD or cassette or digital via a music streamer. You’ll be amazed how good it can actually sound.

Renzo



Previous
Next

35. Vintage hifi versterkers

In mijn vorige column had ik het over de loudness knop die op menig hifi versterker te vinden is.
Deze maand ga ik wat dieper in op de versterker zelf.

De versterker (Engels: amplifier ofwel amp) is als los hifi element een beetje in onmin geraakt. Steeds meer mensen (lees: vooral jongeren) luisteren muziek met een hoofdtelefoon of oordopjes via hun telefoon.

Toch wil ik een lans breken voor dit mooie centerpiece van een hifi installatie. Ja een hifi installatie, een keten van apparaten om eens goed te gaan zitten voor het beluisteren van bijvoorbeeld een mooi album op vinyl.

Die keten is wel wat kleiner geworden sinds de komst van streaming (Spotify e.a.).
Waar we voorheen luisterden naar grote bandrecorders (jaren ’70 en ’80), muziekcassettes (sinds de jaren ’60), vinyl (pakweg sinds de jaren ’30) en compact disc (sinds de jaren ’80), luisteren we nu veel naar gecomprimeerde(!) muziek via streaming en een beetje naar vinyl (revival), cd (revival komt nog, ooit) en een klein beetje naar muziekcassette (jazeker, ook bezig aan een revival).

Radio laat ik even buiten beschouwing. Bij dit medium kiezen we voor een bepaalde zender in plaats van een album, song of playlist.

Goed, de keten dus. Stel je eens voor dat je luistert naar een installatie bestaande uit een versterker, een platenspeler, een cassettedeck (Google that!) en een cd-speler.
De versterker is verantwoordelijk voor het versterken van de signalen komend uit de componenten (vinyl, cd, cassette), zodanig dat een nogal belangrijk element van de installatie kan worden aangestuurd: de speakers, de boxen, de luidsprekers, de blaffers, nou ja, hoe je ze ook wilt noemen.

De versterker vormt hierin het middelpunt en heeft zowel connecties aan de ene kant (bron: vinyl, cd, cassette) met aan de andere kant de speakers.
Welnu, er bestaan nogal wat verschillende typen versterkers. Globaal doen ze allemaal hetzelfde, alleen verschilt de weg die het signaal (muziek) aflegt naar de speakers.

Ik ga er geen technisch verhaal van maken met termen als push-pull en MOSFET (ik ben geen techneut) maar we kunnen stellen dat sommige versterkers wat efficiënter met muziek omgaan terwijl andere versterkers wat meer warmte genereren (en dus minder efficiënt zijn) wat dan weer invloed kan hebben op de klank.

Moderne hoog-rendement-versterkers (klasse D of hoger) zijn zuinig en springen efficiënt om met hun wattage. Versterkers met een lagere klasse (C, B, A) produceren meer warmte naast hun wattage.
Ik hoor je denken: is rendement (efficiency) nou zo belangrijk? Ja en nee. Natuurlijk is het fijn als je weinig energie verbruikt als je muziek luistert en dat je, indien nodig, de volumeknop met gemak open kunt zetten.

Maar er is iets bijzonders en muzikaals aan goed gebouwde vintage hifi amps, al hebben ze wat oudere technologie aan boord. Hier vind je geen klasse D. Nee, het is klasse A of AB wat de klok slaat. Zware bakken die veel warmte produceren waarmee je een kleine kamer best aardig vorstvrij kunt houden, en dan heb ik het nog niet eens over buizenversterkers.

Ik zal er niet omheen draaien: ik ben een uitgesproken fan van goede (vintage) hifi versterkers.
En dan vraag je je af: waarom dan? Wat is er zo bijzonder en muzikaal aan deze amps? Het antwoord op die prangende vraag vertel ik je volgende maand.

Zet ondertussen ‘ns een plaatje op zonder streaming compressie, op vinyl, cd of cassette. Je zult versteld staan hoe goed dit eigenlijk klinkt.

 

Renzo



Vorige
Volgende

© 1973 Masterenzo Mastering | Rotterdam