23. Great stuff.

Of course I cannot resist myself in writing another column about outboard gear. I will elaborate on the necessity (according to many of the mastering engineers) of those wonderful machines.

Nowadays there’s a growing group of engineers who master ITB. ITB stands for In The Box, meaning that no outboard apparatus or AD/DA converter is used to master the songs. Only plug-ins are used. Like I said in my previous column an analogue eq or compressor will most definitely lead you smoothly towards your goal. It’s the same with plug-ins. You “just” have to know your gear, analog or digital, they both are equally important.

A rack of great analogue outboard gear can be of great help to get the results you’re after. They look great, feel great, work great and many of us (mastering or mix) engineers regard those babies kind of as our own children. But what about their digital counterparts? Emulations of those exact pieces of analogue gear, very clever and very powerful and good sounding.

The person who would have said about ten years ago that you could master a recording using only plug-ins was declared mentally ill. Plug-ins made a big leap forward since the last decade or so. They have become good, actually very good! By now it’s sometimes hard (if not impossible) to distinguish a difference in sound between a piece of outboard and its plug-in counterpart.

So more and more mastering engineers get rid of their analogue pieces and master ITB. But still, turning knobs, levers and switches is fun! It’s that analogue feel that is irresistible. Plus the pieces look stunningly beautiful.

Well, technique hasn’t stood still: even for plug-ins there’s a device on the market that can control slides and pots within a plug-in. If you Google “nob control” you’ll find, logically, the nOb control. nOb is a beautiful small wooden enclosure housing an equally beautiful brass knob. It does its job without installing anything and works very easy: just place the mouse pointer on the knob or lever you wish to control, turn the big knob and you’ll see the value of the plug-in change while turning.
A fine piece of German engineering to bring the analog feel into the digital domain.

For me it’s still a long way towards the digital-only era. I’m a sucker for analogue pieces. It’s the same with streaming versus vinyl or cd. I just love to actually play a whole record, to hear the cohesion between songs and to hear the story an artist has to tell with that album.

I’ll end this story about outboard gear with the most well known line among the makers and producers of great music:

“It’s the engineer, it’s not the gear!”

Renzo



23. Mooi spul.

Natuurlijk kan ik het niet laten om nogmaals een column te wijden aan outboard gear. Ik ga hier wat dieper in op de -althans volgens menig mastering engineer- noodzaak van dit mooie spul.

Anno nu is er een groeiende groep masteraars die het ook zonder outboard, dus zonder converters maar mét plug-ins, redden om een puik klinkende master af te leveren. Zoals ik in mijn vorige column schreef zal een analoge eq of compressor je vast en zeker naar je doel leiden, net zoals een plug-in dat kan.

Er is echter nog iets anders aan de hand met deze apparaten. Iets wat plug-ins niet op dezelfde manier voor elkaar kunnen krijgen. Het lukt ze wel, maar dan langs andere weg. Het “iets” werkt alleen als je meerdere machines in een keten (chain) gebruikt. Zodra bijvoorbeeld een eq gevolgd wordt door een compressor vindt het “iets” al plaats.

Maar wat is het dan, dat “iets”? De uitgangen van de equalizer en de ingangen van de compressor lijken subtiel op elkaar te reageren. Ik kan er mijn vingers niet 1, 2, 3 tussen krijgen en er zal vast een esoterisch technische verklaring voor zijn maar op de één of andere manier lijkt het alsof er een interactie plaatsvindt tussen de output-stages van apparaat A en de input-stages van apparaat B.

De sterkte van het effect hangt af van het type in- en uitgangstrap. Zitten er buizen in? Of trafo’s? Of beiden? En wat is de in- en uitgangsimpedantie? Allemaal technische zaken waar ik niet zo heel veel van af weet, behalve dat het wat lijkt te doen voor de sound die uiteindelijk uit de keten komt en verantwoordelijk is voor een groot gedeelte van de uiteindelijke master. Hoewel subtiel, de invloed is toch zeker aanwezig. Zie het als The Force uit Star Wars, al gaat die misschien wat verder dan een subtiele invloed…

Los van de sound van die apparaten zijn fysieke knoppen en schakelaars gewoon leuk om aan te zitten. En ze zien er ook nog ‘ns stoer uit, met al die lampjes, meters en van die prachtige toggle-switches. Daarnaast is de feel van een stel analoge knoppen toch anders dan die van een computermuis.

Voor dat laatste is inmiddels een oplossing bedacht! Als je op Google zoekt op ‘nob control’ kom je uit bij, hoe logisch: nOb control.
nOb is een prachtig klein houten kastje met een even prachtige grote messing knop en doet zijn werk zonder ook maar iets te hoeven installeren. De werking is even simpel als briljant: zet je muispointer op de knop/schuif van een plug-in die je wilt bedienen, draai aan de grote knop et voilà: de waarde verandert met het draaien aan de (k)nob. Een fraai staaltje Duitse techniek waarbij de analoge feel zijn intrede doet in het digitale domein.

Maar let op! Ook hier geldt wederom:

“It’s the engineer, it’s not the gear!”

Renzo



Previous
Next

© 1973 Masterenzo Mastering | Rotterdam