22. Outboard gear.

Doesn’t it sound great? Outboard gear. If you look at it closely it’s a rather strange term: gear that’s meant to be placed outside the board. Well, there’s certainly something special about it, when placed against plug-ins.

Even in other languages outboard gear is the go-to expression to point out analog (or digital if we look at the Weiss gear) pieces of gear with real knobs, pots and switches. We actually look at outboard gear as something special, as real toys for boys. Usually corresponding plug-ins are a lot cheaper than their analog counterpieces.

Is that for a reason? Yes and no. Actual metal boxes with real switches require research and design and a workshop or factory to produce and build them. Plug-ins require a different type of R&D and skills. It’s much more an ICT related job to build a programme that calculates algorhythms to let music sound better.

A very important question comes to mind: does an analog outboard piece sound better than a digital plug-in? A decade or so ago the answer was easy: yes, analog outboard gear sounded way better than plug-ins. More depth, more space, more definition, more of everything. But technology hasn’t stood still. Nowadays their digital counterparts come awfully close to the original. In fact, many manufacturers of outboard gear also release a plug-in version of that same piece. This gives clients the option: go for the plug-in with all easy functions like recallability and the use of multiple instances of the same plug-in. Or do they choose for a more unique approach: the use of a single analog piece lacking the aforementioned ease of use.

If we look at it this way the choice would be an easy one. Why hassle with the extra space needed, no recall and only one piece to use at a time? But wait, there’s something special about these analog things. Sometimes they have tubes and/or transformers that do something with the sound. It’s that something plug-ins have a hard time getting done. It’s a kind of three dimensional feel and sound that sets a piece of outboard gear apart from a plug-in in a computer. We could actually say it degrades a plug-in down to a simple calculator. It only calculates numbers and algorhythms to get to the desired result.

This effect gets amplified when using multiple pieces of outboard linked together to form a chain, a chain of fools, a chain of beautiful sound shaping tools, knobs, sliders, switches and pots.

And I haven’t even mentioned the most important factor of all: the humanoid operating all this and the ease of use of the physical apparatus. He or she determines the settings and decides what it should sound like.

In that light the automated online mastering services cannot be taken seriously at this time of writing. Perhaps in the future a custom made algorhythm will determine how certain types of music should or could sound. By that time the earth’s temperature has risen to a level where we wouldn’t be needing winter jackets anymore thus facing ourselves with serious other problems than the sound of a recording.

Renzo



22. Outboard gear.

Wat klinkt dat mooi hè, outboard gear. Als je er ‘ns goed naar kijkt dan is het best een gekke term: ‘outboard gear’.

Ten eerste is het Engels, maar dat gebeurt wel vaker in de recording business. Zo worden termen als ‘tracking’, ‘merge’, ‘bouncing’ (ja, dat kan ook iets anders betekenen dan bewegen op hiphop) en ‘clocking’ veelvuldig gebruikt tijdens opname, mix en mastering.

Ook mastering is een Engels woord. Als je het zou vertalen naar Nederlands dan kom je uit bij masteren. Masteren wordt zeker gebruikt maar klinkt net iets minder sexy als mastering, maar alleszins sexyer dan ‘geluidsnabewerking’, de ultra-calvinistische benaming van mastering.

Maar goed, outboard gear dus. Outboard gear is een verzamelnaam voor speelgoed voor volwassenen, en dan heb ik het niet over een dwarsdoorsnede van het assortiment van Christine le Duc. Neen, dit is speelgoed van een ander kaliber. Speelgoed met knoppen. Een heleboel mooie, minder mooie, dure, minder dure maar ook exorbitant dure knoppen en schakelaars. Zie het als de analoge (of digitaal, zoals de Weiss units) evenknie van een plug-in met stekkers en fysieke schakelaars, met schuiven en knoppen.

Dit alles om muziek zo mooi en organisch en vooral zo analoog mogelijk te laten klinken. Maakt het wat uit, hoor ik je denken, een plug-in kan dat tegenwoordig toch ook wel? Ja en nee. Ik vergelijk het graag met een timmerman. Een goede vakman met meesterschap en visie weet van tevoren precies wat hij/zij wil gaan maken. Het gereedschap helpt hem of haar daarbij.

Tuurlijk maakt het uit wat voor gereedschap je gebruikt en vooral de kwaliteit daarvan. Een slechte zaag maakt recht zagen moeilijk. Maar zelfs al heeft hij/zij slechts de beschikking over gereedschap waarvan de kwaliteit te wensen overlaat, dan nog zal er iets moois uit zijn of haar handen komen. Een visie leidt tot oplossingen, zelfs als de omstandigheden minder ideaal zijn.

Zo ook met outboard gear. Een mooie eq of compressor zal én prettig werken én je snel naar je doel leiden, maar betekent niet dat een plug-in of een wat minder fancy apparaat dat niet zou kunnen doen. Misschien kost het je wat meer moeite of tijd maar je zult er komen! Ondertussen voel ik weer een tegelwijsheid opkomen:

“Ongeacht het middel leidt een visie je naar het doel”, al twijfel ik of deze uitspraak ooit daadwerkelijk op een tegel is beland, maar dat geheel terzijde.

Anyway, mooi spul hoor, outboard gear voor mastering en een dure machine zal ongetwijfeld mooi klinken, al was het maar omdat je er een boel geld voor betaald hebt. (Het zou toch zonde zijn als je al die euro’s niet meteen terug zou horen.)

Degene die het apparaat bedient, de duur-apparaat-bedienaar ofwel mastering engineer, zal toch echt zelf het apparaat goed moeten kennen om alle mogelijkheden vol te benutten. Dit leidt dan weer naar een internationaal zeer bekende uitspraak die je zo op een tegel kunt plakken:

“It’s not the gear, it’s the engineer”

Renzo



Previous
Next

© 1973 Masterenzo Mastering | Rotterdam