1. What makes mastering so special?

My first time was very special. The first time I delivered a master felt like a musical defloration. It was the year 2003; masters were delivered on cd, a shiny disc you can put into a machine. Press play and music starts to play.

Delivering a master, at the time it was quite a technical challenge. The physical disc had to be burned at slow speed (2x) and had to be listened completely to ensure perfect audio quality (no clicks or ticks). After a software error check, the disc was then sealed to be sent to the duplicating company. After another check at the duplicating company the glassmaster was made. The glassmaster (a disc made of real glass) is the mother disc, used to manufacture plastic cd’s.

Well, before the masterdisc could be burned the actual master had to be made through mastering. But what is mastering exactly and why is it still considered some sort of black art? Important questions around which you could easily write a book. Bob Katz, an American mastering engineer thought the same and wrote a brilliant book about mastering: Mastering Audio: The Art And The Science1. A very useful and educational book, discussing many of the relevant subjects regarding the process of uplifting a mix towards a higher level of quality and impact and thus making it ready for release in the outside world.

It’s a great skill: Mastering. Being a Rotterdam based masterer my journey started in my bedroom. A silent pc, software to edit audio, a soundcard, two pieces of outboard gear (a compressor and an equalizer) and a set of custom built monitors were the main ingredients of which the speakers were (and still are) by far the most important pieces.

The monitoring (speakers and the listening environment) can very well be considered the most important and influential weapon of choice of the mastering engineer. It’s the eyes and ears of the engineer. Decisions are made upon it. If certain details are there in the music, the monitoring will tell you.

If, for instance, your monitoring tells you the music contains not enough low end, you decide to use an equalizer to dial in the extra lows. You take your freshly mastered track to a friend to check it out on his stereo set. It’s a good thing the neighbours aren’t home at that time. The added lows cause a serious outburst of seismic energy generating some good vibrations in the room and beyond.

If the monitoring was of good quality this outburst of energy would still have taken place but without the major vibrations. Good monitoring lets you dial in extra energy instead of just extra lows.

Well, this was it. My very first column for the Popunie (Dutch music platform). My intention was –of course- to reveal all secrets of mastering in one single column. I only succeeded partly at this but fortunately I’ll be telling you all about my great job in the months coming.

Fortunately a story with a happy ending.

Renzo

1 Katz, Bob, Mastering Audio: The Art And The Science. ISBN-13: 9780240818962



Previous
Next

1. Wat is er nou zo speciaal aan mastering?

Mijn eerste keer was heel speciaal. De eerste keer dat ik een master afleverde voelde als een muzikale ontmaagding. Het was het jaar 2003; masters werden afgeleverd op cd, een glimmend schijfje wat je in een apparaat stopt en waar dan muziek uit komt.

Zo’n master afleveren, dat was toentertijd nog best een technische uitdaging. Het op lage snelheid (2x) gebrande schijfje moest volledig worden nageluisterd en werd -na een softwarematige foutcontrole- verzegeld om te worden verzonden naar het cd-dupliceerbedrijf. Daar werd de cd nogmaals gecontroleerd waarna de glassmaster gemaakt werd. De glassmaster (ook echt van glas gemaakt) fungeert als moederschijf van waaruit alle plastieken cd-kindertjes gemaakt worden.

Welnu, voordat de master gebrand werd moest deze nog even gemasterd worden. Maar wat is dat precies, mastering? En waarom blijft het zo in nevelen gehuld? Kijk, dat zijn nog ‘ns existentiële levensvragen. Je zou er zo een boek over kunnen schrijven. Dat komt mooi uit: Bob Katz, een Amerikaanse mastering engineer (Engels voor masteraar), heeft een boek over mastering geschreven: Mastering Audio: The Art And The Science1. Een prachtig naslagwerk met alle ins & outs, ups & downs, do’s & don’ts en meer over mastering.

Een mooi vak is het: Mastering en een mooi woord ook: Masteraar. Als Rotterdamse masteraar begon mijn reis in mijn slaapkamer. Een fluisterstille pc, een programma om audio te knippen en te plakken, een geluidskaart, een losstaande compressor en equalizer (outboard genaamd) en een set huisgemaakte luidsprekers waren de voornaamste ingrediënten, waarvan de luidsprekers veruit de belangrijkste waren en nog steeds zijn.

Sterker nog: Ik zou zo maar eens kunnen beweren dat de afluistering (luidsprekers plus de akoestiek van de ruimte) het belangrijkste gereedschap van de masteraar is. Het zijn je oren en zorgen ervoor dat datgene wat je hoort ook daadwerkelijk hetgeen is wat zich afspeelt in de muziek. Dat klinkt nog best ingewikkeld zo, maar als je het omdraait wordt het duidelijk: Stel, je draait wat extra laag in de muziek omdat je afluistering je vertelt dat dit mooier is. Vervolgens ga je de muziek bij Pietje thuis op zijn stereo beluisteren. Het is maar goed dat de buren van Pietje niet thuis zijn, het toegevoegde laag veroorzaakt een trilling waarvan menig Groninger pardoes in een stuip schiet. Met goede afluistering was ons (en Pietje) deze geluidsbeving gespaard gebleven.

Nou, dit was ‘m dan. Mijn allereerste column voor de Popunie. De bedoeling was om in één column alle geheimen rondom mastering te ontrafelen. Dat is helaas maar ten dele gelukt. Mooi is dat. Nog mooier is dat ik jullie de komende maanden steeds iets over mastering zal vertellen.

Komt het toch nog goed.

Renzo

1 Katz, Bob, Mastering Audio: The Art And The Science. ISBN-13: 9780240818962



Vorige
Volgende

© 1973 Masterenzo Mastering | Rotterdam